Radiografía de la Parafina

Se conocen con el nombre de parafinas a los hidrocarburos saturados obtenidos en el refino de los aceites lubricantes.

Desde el punto de vista químico, las parafinas provenientes del petróleo son alcanos en los que predominan las cadenas de carbono lineales con longitudes entre los C20 y los C60, acompañadas de cadenas que presentan ramificaciones de C1-C6 y de hidrocarburos que contienen en uno o varios ciclos de 5 ó 6 átomos de carbono.
Las parafinas son hidrocarburos saturados procedentes de la destilación a vacío del petróleo y de las posteriores etapas de refino a que son sometidas las fracciones o cortes para obtener los aceites lubricantes (ISE, 2.001b). Un destilado a vacío de crudo parafínico cuenta en su composición con una proporción importante, en torno al 15 % en peso de parafinas, sólidas a temperatura ambiente y que por tanto han de ser separadas para que los aceites lubricantes posean puntos de congelación igual o inferiores a –10 ºC.
Las parafinas son un coproducto de la fabricación de lubricantes. Las funciones exigidas a los aceites lubricantes en sus diferentes aplicaciones (motor, turbinas, engranajes, etc.) requieren que éstos tengan unas propiedades de viscosidad, punto de inflamación, etc., que solamente las poseen los hidrocarburos presentes en las fracciones más pesadas del petróleo o de alto punto de ebullición. Por ello, la materia prima para la obtención de los aceites base es el crudo reducido obtenido como fondo o residuo de la destilación atmosférica

Las parafinas están presentes en las velas, agricultura, alimentos, aplicaciones eléctricas y electrónicas, caucho y cerillas. También se encuentran en la cosmética y farmacopea para ungüentos, pastas, cremas, lápiz de labios y como recubrimiento de pastillas. Y en la industria textil dando suavidad, flexibilidad y elasticidad a las telas. Otro de los usos es en el material de esquí y surf, en los tableros de aglomerados y en la protección de superficies, pinturas y barnices. Y la industria de las velas supone uno de los sectores más importantes de consumo de cera refinada.